Amazon lanza farmacia en línea y abre disputa con cadenas dominantes

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La incursión pondrá a prueba su capacidad para abrir un nuevo mercado. La gigante del comercio electrónico se enfrenta a las grandes del rubro como CVS y Walgreens al sumar la venta de medicamentos con receta a su oferta virtual.

Amazon.com Inc. está agregando un sector de farmacia a su tienda virtual, una iniciativa tan esperada en el área de atención de salud que hizo caer las acciones de las farmacias tradicionales.

La decisión de Amazon de empezar a vender medicamentos con receta tiene lugar más o menos dos años después que la compañía adquirió la farmacia en línea PillPack Inc., y coincide con la pandemia de covid-19, debido a la cual hay más consumidores que están recurriendo a pedir por internet, puesto que salen menos.

La incursión de la gigante del comercio electrónico en el negocio de las farmacias pondrá a prueba su capacidad para abrir un mercado donde las cadenas nacionales y las grandes compañías aseguradoras a menudo controlan cómo se distribuyen los medicamentos. Amazon espera utilizar la conveniencia de su programa de envío Prime para conquistar a pacientes acostumbrados a ir hasta la farmacia de la esquina.

CVS Health Corp. y Walgreens Boots Alliance Inc. se han estado preparando para este momento, desplegando su propio reparto a domicilio en el mismo día o expandiéndose a los servicios médicos. Pero inversionistas temen que las cadenas de farmacias puedan sufrir el mismo destino que tuvieron las librerías tradicionales o las jugueterías después que Amazon invadiera su territorio.

Las acciones de CVS cayeron 8,6% y las de Walgreens 9,6% el martes, mientras borraron US$ 12 mil millones en valor de mercado. La competidora más pequeña Rite Aid Corp. bajó 16%. Aquellas compañías, más Walmart Inc., responden por gran parte de los 3.800 millones de recetas que se surten cada año en EE.UU.

“La farmacia no es solo un negocio para comprar”, manifestó Jim Peters, jefe de operaciones de Rite Aid, y agregó que los farmacéuticos de la cadena interactúan con los clientes hasta 30 veces al año, y proporcionan servicios tales como la vacunación.

Las acciones de los distribuidores de medicamentos, los que se desempeñan como intermediarios entre las manufactureras y las farmacias, retrocedieron ante la preocupación de que la presión de Amazon pudiera perjudicar sus márgenes. Cardinal Health Inc. cayó el 6,5% y McKesson Corp. bajó el 5,5%.

Las acciones de Amazon, la que exhibe una capitalización de mercado de US$ 1,5 billones, tuvieron poco cambio.

“Mientras cada vez más personas tratan de hacer todas las diligencias cotidianas desde casa, la farmacia es una adición importante y necesaria en la tienda en línea de Amazon”, señaló Doug Herrington, vicepresidente de North American Consumer en Amazon.

Amazon Pharmacy distribuirá insulina, inhaladores para el asma y otros medicamentos genéricos o de marca comunes, pero no venderá opioides u otras sustancias que corran un riesgo mayor de robo. Los clientes van a necesitar una receta de su médico, igual que con cualquier farmacia tradicional o en línea. Amazon informó que habrá farmacéuticos disponibles para que manejen las preguntas sobre un tratamiento médico. Y agregó que aceptaría la mayoría de seguros y ofrecería descuentos a los clientes prime que no tengan cobertura.

La compañía de comercio electrónico ha estado surtiendo recetas a través de PillPack, pero los clientes eran enviados a un sitio separado orientado a pacientes con condiciones médicas crónicas, complejas. Ahora, las personas pueden comprar medicamentos en el sitio principal de venta minorista de Amazon, con algunos de los mismos beneficios —como envío en dos días gratis para los miembros prime— que vienen con la compra de juguetes o ropa.

Una mayoría de estadounidenses aún surte sus recetas en una farmacia tradicional. Las ventas de medicamentos con receta en las farmacias del país alcanzaron un total de US$ 336 mil millones en 2018, de acuerdo a datos de la firma de estudios del área de salud Iqvia Holdings Inc.

En marzo, las recetas de pedidos por correo subieron el 21% en relación con el año anterior, y respondieron por el 5,8% del mercado de medicamentos con receta, su proporción más alta al menos en dos años, de acuerdo a datos de SunTrust Robinson Humphrey.

Las grandes cadenas de farmacias han lidiado en los últimos años con una caída en las ventas en tienda a medida que los consumidores compran cada vez más en línea el champú, los productos de belleza y de otro tipo. Las ganancias de las cadenas a partir de los medicamentos con receta también se han visto afectadas debido a los administradores de beneficios de farmacia que han impulsado tasas de reembolso más bajas.

La adquisición en 2018 de PillPack, un emprendimiento en Manchester, New Hampshire, que seleccionaba previamente las medicinas y las enviaba a casa de los clientes en 49 estados, dio a Amazon las licencias de estado para operar en todo el país; con lo que superó una barrera para el surtido de recetas.

La farmacia de la compañía es el resultado directo de la adquisición de PillPack”, señaló una vocera de Amazon Pharmacy en un correo electrónico. “Los mismos equipos, tecnología e infraestructura que respaldan PillPack de Amazon Pharmacy se han expandido para atender a una gama más amplia de clientes, tanto en términos de necesidades como de cantidad”, agregó.

La entrada potencial de Amazon a los servicios de farmacia ayudó a estimular la propuesta de US$ 66 mil millones de CVS por la gigante aseguradora Aetna. Mientras tanto, CVS y Walgreens se han apurado para aumentar las ofertas de farmacia en línea, por correo y reparto a domicilio. Igualmente, han agregado servicios médicos a sus tiendas, los que están apuntados a los clientes con condiciones crónicas como diabetes y enfermedad cardíaca.

“La llegada de nuevos participantes a este mercado sumamente competitivo no es ninguna sorpresa para nosotros. Pero CVS Health es mucho más que una farmacia; y una farmacia es mucho más que solo distribuir medicamentos”, señaló un vocero de CVS.

Walgreens indicó que opera 9 mil tiendas en EE.UU. con más de 25 mil farmacéuticos, quienes pueden proporcionar apoyo para condiciones crónicas o complejas como también vacunaciones. A principios de este año, llegó a un acuerdo para agregar consultas médicas a cientos de tiendas.

“Ofrecemos opciones de entrega personalizadas, el mismo día y al día siguiente gratis que permiten que nuestros clientes tengan acceso a nuestros productos y servicios cuando, donde y como sea más conveniente para ellos”, informó Walgreens.

El jefe ejecutivo de Walgreens, Stefano Pessina, se ha mostrado muy escéptico con respecto a que Amazon sea un importante actor en las recetas.

Después de la adquisición de PillPack, Pessina manifestó que no estaba “especialmente preocupado” por la acción. “El mundo de las farmacias es mucho más complejo que solo proporcionar ciertas píldoras o cajas”, dijo. “Creo firmemente en que el rol de la farmacia física seguirá siendo muy, muy importante en el futuro”.

Ari Singh, analista del gigante de fondos mutuos Neuberger Berman, comentó que Amazon es más amigable con el cliente que la mayoría de ofrecimientos de pedidos por correo, y podría atraer potencialmente a clientes con su programa de fidelidad Prime u otros beneficios ligados a su sitio de venta minorista.

Sin embargo, el éxito está lejos de ser algo seguro, indicó, en vista de los factores en juego entre las farmacias, las aseguradoras y los administradores de beneficios de farmacia. CVS, por ejemplo, puede guiar a los miembros de Aetna hacia sus farmacias, y las grandes cadenas de estas tiendas tienen una relación profunda con las grandes aseguradoras.

“No sé si habrá una enorme ola de cambios de programa de la noche a la mañana”, manifestó Singh. “En realidad, depende de cómo se posicione Amazon con la comunidad de pagadores”.

VENTAS

Las ventas de medicamentos con receta en las farmacias de EE UU alcanzaron un total de US$ 336 mil millones en 2018.


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